Vétérans, anciens résistants, acteurs et témoins du Débarquement en Normandie

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ALASTAIR MACKIE

 

Alastair Mackie a été aviateur professionnel pendant 26 ans. Né en 1922, fils d’un médecin décoré pendant la Première Guerre, il avait prévu de suivre l’exemple de son père et réussi l’examen d’entrée pour faire médecine au Christ College de Cambridge. Cependant, avec le soutien de son père patriote, il intègre la RAF où il est accepté pour suivre une formation de pilote.

Il passe alors aux commandes de bombardiers Wellington au Moyen-Orient, ce qui lui vaut d’être décoré de la Distinguished Flying Cross (DFC). Plus tard, en service en Irlande du Nord où il pilote des bombardiers B24, Alastair rencontre Rachel, en service dans l’aviation, sa femme pendant 65 ans. En février 1944, Alastair Mackie est affecté à l’escadron 233, une unité de transport opérationnelle équipée de Dakota. L’entraînement consiste en grande partie à larguer des parachutistes et leur équipement. Après avoir effectué une préparation en vue du débarquement du Jour J, l’escadron d’Alastair se voit assigner la mission de larguer les hommes de la 3e Brigade de Parachutistes.

Parmi les hommes à bord de son avion se trouve son demi-frère William Collingwood, commandant de la 3e Brigade. « J’ai pris mon frère à part et l’ai taquiné en lui disant qu’il devrait rester dans mon avion pour apprécier la qualité du service offert, puis nous nous sommes mis d’accord sur le fait que, pour des raisons familiales, il devait naviguer avec quelqu’un d’autre. » Après un largage réussi, Alastair et son équipage rentrent en Angleterre sains et saufs.

 

En septembre 1944, Alastair Mackie tracte un lourd planeur jusqu’à Arnhem pendant l’opération Market Garden. Plusieurs missions d’approvisionnement s’ensuivent sur la zone de largage solidement défendue par les batteries anti-aériennes allemandes, ce qui vaut à Alastair une deuxième DFC pour bravoure. Lors de l’opération Varsity, la traversée du Rhin, la 6e Division aéroportée est à nouveau en action et Alastair tracte un planeur jusqu’en Allemagne. Il rapatrie ensuite des prisonniers de guerre alliés en Grande Bretagne et après la guerre, il se souvient avoir transporté 19 généraux allemands en Angleterre.

Une fois la guerre terminée, Alastair décide de rester dans la RAF, au sein de laquelle il est rapidement promu avec des affectations en Grande-Bretagne et au Moyen-Orient. En 1956, il prend les commandes du 101e Escadron équipé du bombardier à hydrogène Vulcan. « Un avion très maniable, un plaisir à piloter. » En 1966, jeune général de brigade aérien, il choisit de quitter la RAF : « J’étais pilote, encore jeune et je voulais continuer à piloter, mais mon rang ne me le permettait plus ».

Pendant son service dans la RAF, Alastair avait étudié le droit. Il est donc nommé Sous Trésorier au Middle Temple à Londres. Il devient par la suite Secrétaire général du Conseil des Architectes et Secrétaire de l’Association dentaire britannique. En 1968, Alastair Mackie est nommé Directeur général du Conseil d’Éducation à la Santé. Il est à l’origine de certaines des campagnes d’éducation à la santé les plus réussies, en particulier celle visant à la réduction du tabagisme chez les femmes enceintes. L’affiche représentant une femme enceinte nue fumant une cigarette est restée une des plus célèbres. Convaincu que l’arme nucléaire constitue une menace plus qu’une force de dissuasion, il joint la Campagne de Désarmement nucléaire (CND) et prend souvent part aux manifestations à travers le pays. Il est aujourd’hui vice-résident de la CND.

Alastair Mackie, Président de la 3e Brigade de Parachutistes, son épouse Rachel et leur famille participent souvent aux pèlerinages annuels du Jour J en Normandie. Alastair vit aujourd’hui à Londres où il entretenait encore récemment sa parcelle de jardin. Il pense souvent à ses camarades de guerre tombés au combat, qui n’ont pu profiter d’une vie aussi riche que la sienne.

« J’étais pilote, encore jeune et je voulais continuer à piloter, mais mon rang ne me le permettait plus. »

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Alastair Mackie was a professional airman for 26 years. Born in 1922, the son of a doctor who saw distinguished service with a field ambulance during the First World War, Alastair had planned to follow in his father’s footsteps passing the medical entrance exam for Christ’s College Cambridge. However, with the approval of his patriotic father, he joined the RAF where he was accepted for pilot training.

On completion, he flew Wellington bombers in the Middle East for which he was decorated with the Distinguished Flying Cross. While later serving in Northern Ireland, flying B 24 bombers, Alastair met Rachel, a Leading Aircraftwomen and his future wife of more than 65 years.

In February 1944, Alastair Mackie was posted to 233 Squadron an operational transport unit equipped with Dakota aircraft ; much of the training was to learn how to drop parachutists and their equipment. Preparation complete for the D-Day Landings, the newly married Alastair’s unit, was given the task of dropping Parachutists of 3rd Parachute Brigade.

Amongst the men allotted to his aircraft was his half brother William Collingwood, Brigade Major of 3rd Brigade. “I sought William out and kidded him that he should stay in my aircraft and enjoy the quality of service on offer, we agreed that, for family reasons, he must go with someone else”. The drop was successful, and he and his crew safely returned to England.

In September 1944 Alastair Mackie towed a heavily laden glider to Arnhem during Operation Market Garden. Several supply missions followed over a drop zone heavily defended by the German anti aircraft batteries. Alastair received a second DFC for outstanding bravery.

The next major airborne operation was Varsity, the Rhine crossing into Germany. The 6th Airborne Division was once again in action with Alastair towing a glider into Germany. The rest of the war was spent repatriating liberated Allied POWs to Britain and on one occasion, just after the war, transporting 19 German Generals to England.

After the war, Alastair decided to remain in the RAF. Promotion rapidly followed with flying appointments in Britain and the Far East. In 1956 he took command of 101 Squadron equiped with the Vulcan hydrogen bomber. “A highly manoeuvrable aircraft and a delight to fly”. In 1966, as a young Air Commodore, with a CBE to add to his awards, he chose to leave the RAF “I was a pilot, relatively young and wanted to continue to fly but no longer able to do so due to my rank”.

Having studied law while serving in the RAF, Alastair applied and was accepted as Under Treasurer of the Middle Temple in London. He subsequently became Registrar of the Architects Registration Council and Secretary of the British Dental Association. In 1968, Alastair Mackie was appointed Director General of the Health Education Council. He was the driving force behind some of the most successful health education campaigns and in particular the campaign to reduce smoking among pregnant women and the publication of one of the most successful health education posters of all time, the smoking pregnant nude. Convinced that nuclear arms were more of a threat than a deterrent, he joined CND, the Campaign for Nuclear Disarmament and took part frequently in protests around the country. He is today Vice Chairman of CND.

Alastair, with his wife Rachel and family often attended the annual D-Day pilgrimages to Normandy as President of the 3rd Parachute Brigade Association. Alastair Mackie today lives in peaceful retirement in London where until recently he tended his allotment. He thinks often of his war time comrades who were lost in combat and were unable to enjoy such a full and rich life as his own.

« I was a pilot, relatively young and wanted to continue to fly but no longer able to do so due to my rank. »

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