Vétérans, anciens résistants, acteurs et témoins du Débarquement en Normandie

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Gilbert BOULANGER

 

Gilbert "Gilles" Boulanger est né le 3 juin 1922 à Montmagny, au Québec, Canada. Gilles perd sa mère à l’âge de 8 ans. Il est d’origine normande car en 1663, son ancêtre Claude Lefèbvre-dit-Boulanger, dont la mère était rouennaise, et s’était embarqué pour la Nouvelle-France.

En 1938-39, Gilles termine neuf années de scolarité au collège des Frères du Sacré Cœur à Montmagny. Élevant seul ses dix enfants, son père n’a pas les moyens de financer leurs études supérieures et inscrit Gilles dans une école technique de Québec. Mais il n’y reste qu’un an car ses études ne le passionnent pas. Son envie de voler est plus forte et à 18 ans, il se porte volontaire pour servir dans l’aviation. Animé par une curiosité débordante, Gilles améliorera par la suite son instruction en autodidacte.

Au mois de juin 1940, Gilles rejoint l’Aviation royale canadienne. Après les mois d’entraînement, il passe par l’école de vol n° 7 à Summerside, Île-du-Prince-Édouard, Canada. Comme il lui manque une année d’étude pour devenir membre du personnel volant, il devient mitrailleur. En novembre 1942, il se rend à Mont-Joli où l’entraînement au sol se fait avec des mitrailleuses Vickers et dans les airs, sur des bombardiers légers de type Fairey Battle.

Au terme de son instruction Gilles est promu sergent. Il quitte le pays au mois de décembre 1942 sur le Queen Elisabeth I en partance de New York pour Greenock, en Écosse. L’entraînement final sur des Wellington se déroule à l’Operational Training Unit (OTU) de Startford-Upon-Avon en Angleterre puis au Ferry Training Unit (FTU) 311 à Moreton-in-Marsh.

 

Le mitrailleur Boulanger passe ensuite par Gibraltar, le Maroc et l’Algérie, puis rejoint l’escadron 425 de l’ARC en Tunisie. Au mois d’octobre 1943, il revient en Angleterre. Dans une station du Yorkshire, il s’entraîne sur les Halifax avant d’enchaîner les missions.

Il visite le pays et découvre ses habitantes. En décembre 1943, il rencontre Marie Eileen Rees, une télégraphiste de la RAF originaire de Londres qu’il épouse le 6 mai 1944 à
Londres.

A 1h30 dans la nuit du 6 juin 1944, Gilles est à bord d’un Halifax. Il prend sa place de mitrailleur dans sa cellule, une "bulle" de verre sous le fuselage de l’avion. De sa position, alors que son avion survole la Manche, il voit les navires de guerre alliés qui tirent des salves d’artillerie sur les côtes de Normandie. Après que son Halifax a bombardé des batteries allemandes près d’Houlgate, il repart en mission le 6 juin à 21h30 pour un second raid avec pour cible un pont de la ville de Coutances.

Suit une mission sur Achères et le 10 juin sur Le Mans, la dernière pour Gilles.

Au terme de 37 missions de bombardement sur l’Italie, la France, la Belgique et l’Allemagne, Gilles devient officier de liaison chargé de recruter des éléments francophones pour l’escadron 425 de l’ARC. La Distinguished Flying CrosS lui est décernée le 1er septembre 1944.

Gilles Boulanger rentre au Canada le 10 mai 1945 et son épouse le rejoint le 15 juin 1945. Ils deviennent les parents de Marianne, Gaston et Philippe.

Il obtient son diplôme de pilote privé en 1946 et consacre sa vie à l’aviation civile. Marie Eileen Rees décède le 9 décembre 2001. Gilbert "Gilles" Boulanger revient souvent en
Normandie et l’École élémentaire de Courseulles-sur-Mer porte son nom depuis le 5 juin 2010.

Télécharger sa carte d’identité en français (format pdf - 402.3 ko - 17/04/2019)


Gilbert “Gilles” Boulanger was born on June 3, 1922 in Montmagny, Québec, Canada. Gilbert’s mother passed away when he was only 8 years old. His family has Normand roots as, in 1663, Gilles’ancestor, Claude Lefèbvre-dit-Boulanger, whose mother was from Rouen, set off for New France.

In 1938-39 Gilles finished nine years of study at the Frères du Sacré Coeur College in Montmagny. Since his father was raising his ten kids by himself, he did not have the financial resources to pay for their university education. Gilles was therefore enrolled at
Québec’s Ecole technique but only stayed one year (1939-40) as he did not like his studies there. He had always wanted to fly. Upon turning 18 years old, Gilles volunteered in the Air Force. Curious by nature, Gilles nevertheless continued increasing his general knowledge as an independent learner.

In June 1940, Gilles enlisted in the Royal Canadian Air Force. His three months of training in Canada included attending Flight School N° 7 in Summerside, Prince Edward Island. Since he was missing one year of studies to become a member of the flight staff, he became a gunner. In November 1942, he went to Mont-Joli, Québec, where he was trained on the ground with Vickers machine guns and in the air on Fairey Battle
Light Bombers.

Following this training, Gilles was promoted to the rank of Sergeant. He left his country in December 1942. He boarded the Queen Elisabeth I in New York to cross the Atlantic on route to Greenock, Scotland. Gunner Boulanger then transited through Gibraltar, Morocco, and Algeria to finally join RCAF 425 Squadron in Tunisia. In October 1943, he returned to England. In a Yorkshire station he trained on Halifax planes and was then sent on successive missions.

Throughout his war years, he visited many countries and met with the locals. In December 1943, he met Marie Eileen Rees a RAF Wire Services Operator who was originally from London. They married on May 6, 1944 in London.

At 01:30 am during the night of June 6, 1944, Gilles was on board a Halifax. He made his way to his machine gun emplacement on the belly of the plane. Sitting in his ‘glass bubble’, he could see the Allied fleet firing on the coast of Normandy as his Halifax flew over the Channel. After his Halifax bombarded a German gun battery near Houlgate, France, Gilles left on another mission, this time on June 6 at 21:30.

On this second raid, the target was a bridge in Coutances, France. This was followed by a mission over Achères and on June 10, over Le Mans, Gilles’ last mission.

After 37 bombing missions over Italy, France, Belgium and Germany, he was promoted as Liaison Officer responsible for recruiting Francophones in RCAF 425 Squadron. He was awarded the Distinguished Flying Cross on September 1, 1944.

Gilles Boulanger went back to Canada on May 10, 1945 and his wife joined him on June 15, 1945. They became the parents of Marianne, Gaston and Philippe. In 1946, Gilles got his private pilot licence and would devote the rest of his life to civil aviation.

Marie Eileen Rees passed away on December 9, 2001. Gilbert Boulanger often returns to Normandy and since June 5, 2010, Courseulles’ Elementary school bears his name.

Download his identification card in English (format pdf - 1.3 Mo - 17/04/2019)