Vétérans, anciens résistants, acteurs et témoins du Débarquement en Normandie

Contenu

Léon GAUTIER, membre des Commandos Kieffer

 

Léon Gautier est né à Rennes en octobre 1922. Il est apprenti carrossier lorsque la guerre éclate en 1939.
En février 1940 alors qu’il n’a que 17 ans, il choisit de s’engager dans la marine, la seule arme qui peut l’accepter malgré son jeune âge. Il embarque alors à bord du Courbet qui a pour mission de défendre les ports de Cherbourg et Carentan en tirant sur les convois allemands. Puis le 20 juin 1940, le Courbet rejoint l’Angleterre. Apprenant par la radio l’existence d’une troupe française commandée par le Général de Gaulle, il part à Londres le 13 juillet 1940 avec deux camarades afin de rallier la France Libre.

 



À partir de juillet 1940, affecté sur le navire de commerce le Gallois, il participe à des missions en Atlantique. En 1941, il embarque sur le sous-marin le Surcouf et prend part à des missions en Afrique, au Liban et en Syrie. Puis en 1943, il se porte volontaire pour intégrer les commandos en cours de constitution sous les ordres du commandant Philippe Kieffer. Il subit le dur entraînement des commandos au centre d’Achnacarry en Ecosse pendant plusieurs semaines.

Mis au secret dans un camp une semaine avant le Débarquement tant attendu, le commandant Kieffer prévient ses hommes : « il n’y a peut être pas dix d’entre vous qui reviendront. Celui qui ne veut pas y aller peut très bien ne pas débarquer, je ne lui en voudrai pas ». Ils sont tous restés.
Au matin du 6 juin 1944, Léon Gautier débarque sur les 1 kilomètre 800 de plage de Colleville-sur-Orne avec ses 176 compagnons du n° 4 Commando. Leur mission : prendre le central téléphonique et le casino de Ouistreham, puis rejoindre les hommes de la 6e Airborne aux ponts sur le canal et l’Orne. Au soir du 6 juin le Commando a rempli ses objectifs mais il a perdu un quart de ses effectifs.

Léon Gautier participe à la totalité de la bataille de Normandie, soit 78 jours sans jamais être relevé. Les combats continuent ensuite dans l’Eure. Fin août, les Allemands passent la Seine. Les commandos sont alors rapatriés sur l’Angleterre.

Démobilisé, il épouse Dorothy Banks, une britannique, rencontrée en Angleterre et avec laquelle il s’était fiancé en 1943 avant son départ pour la Normandie.
Il travaille en France dans une entreprise de carrosserie puis en Angleterre, au Cameroun et au Biafra pour le Comptoir français d’Afrique occidentale pendant sept ans. Après avoir repris des études, il achève sa carrière professionnelle dans l’Oise dans l’expertise automobile.

Il vit désormais depuis de nombreuses années à Ouistreham, à quelques kilomètres de l’endroit où il a débarqué il y a 69 ans. Il s’occupe activement de la gestion du Musée du n° 4 Commando et de l’Amicale des anciens du Commando Kieffer dont il est le président. Infatigable militant de la mémoire, il témoigne de façon très régulière et fournit aux très nombreux scolaires qu’il rencontre un magnifique exemple de courage et d’engagement citoyen.

Décorations

  • Officier dans l’Ordre national de la Légion d’Honneur
  • Médaille militaire
  • Croix de Guerre 1939-1945
  • Médaille de la Résistance
  • Croix du combattant volontaire de la Résistance
  • Croix du combattant volontaire 1939-1945
  • Croix du combattant
  • Chevalier de l’Ordre des Palmes académiques
  • Médaille commémorative des services volontaires dans la France Libre
  • Médaille de l’Office national des anciens combattants et victimes de guerre
  • Member of the British Empire

Léon GAUTIER, member of the Kieffer’s commandos

Léon Gautier was born on October 1922 in Rennes, France. He was a apprentice coachbuilder when war broke out in 1939.

In February 1940, while he was only 17, he decided to enlist in the Navy, the only military force which could accept him despite his young age. He then boarded the Courbet, which mission was to defend the port of Cherbourg and Carentan firing on German convoys. Then, on June 20th, 1940, the Courbet joined England. When he learned the existence of a French troop under General de Gaulle’s command by radio, Léon moved to London on July 13th, 1940 with two companions to join Free France.

From July 1940, assigned to the merchant cruiser « le Gallois », he took part in missions in the Atlantic. In 1941, he boarded the submarine « Surcouf » and went in Africa, Lebanon and Syria. Then in 1943, he volunteered to join commandos being set up under the command of Philippe Kieffer. He had to go through the hard commandos training during several weeks in the Achnacarry center, Scotland.

Placed in solitary confinement in a camp a week before the D-Day Landings, Kieffer warned his men : « Maybe just 10 of you will come back. Whoever does not want to land may not land, I won’t blame him. » They all stayed.

On the morning of June 6th, 1944, Léon Gautier landed on the beach of Colleville-sur-Orne with his 176 companions of the No.4 Commando. Their mission : control the telephone exchange and the Casino of Ouistreham, then join the 6th Airborne at the bridges over the canal and the river Orne. On the evening of June 6th, the Commando achieved its targets, but had lost a quarter of its troop.
Léon Gautier took part in the entire Battle of Normandy, 78 days without ever being relieved. Then the fightings continued in Eure. At the end of August, the Germans crossed the Seine. Commandos were then rapatriated in England.

Demobilized, he married Dorothy Banks, a British woman encountered in England and with whom he was engaged since 1943 before leaving for Normandy.
He worked in a bodywork company in France and after that in England, Cameroon and Biafra for the French West Africa trading post for seven years. He went back to his studies, and completed is career in Oise, in the automobile expertise.

He now lives for many years in Ouistreham, a few miles away from where he landed 69 years ago. He is actively involved in the management of the No. 4 Commando Museum and the Association of the Veterans of the Kieffer Commando which he is president. Tireless campaigner for memory, he regularly tells his story and provides a beautiful example of courage and civic engagement to the many school children he meets.

Medals :

  • Officer of the National Order of the Legion of Honour
  • Military medal
  • War Cross 1939–1945
  • Medal of the Resistance
  • Cross of the Volunteer Combatant of the Resistance
  • Cross of the Volunteer Combatant 1939-1945
  • Cross of the Combatant
  • Knight of the Order of Academic Palms
  • Commemorative Medal of the Voluntary Services in Free France
  • Medal of the National Office of Veterans and War Victims Member of the British Empire